Na een kort ‘ziekbed‘ van een paar dagen mocht ik me eindelijk weer in de zon begeven. Tijd om de bezienswaardigheden van Jerevan te verkennen en aan het Mashrutka-systeem van de stad om te leren gaan.

img_3073

Nauwelijks zichtbaar, maar in de verte torent de Ararat boven de stad uit (boven het Ararat-reclamebord op het gebouw). De berg ligt net in Turkije, maar heeft een bijna mythische status voor Armeniërs.

Even een paar korte woorden over de periode tussen 25 en 28 juli:

  • We zijn verhuisd van het Envoy Hostel naar het veel goedkopere Theatre Hostel aan de Tigran Mets prospekt.
  • Tristan kreeg blaren van zijn zonnesteek, dus we gingen een tweede keer naar het Niari Medical Centre aan de andere kant van de stad.
  • We bleven maar goede verhalen horen over Nagoro-Karabakh. Misschien moeten we dat niet-bestaande land bij een volgend bezoek aan Armenië toch nog maar een keer bezoeken.
  • Ik kreeg geen rekening van het ziekenhuis. Ze hadden aangenomen dat de verzekering dat zou hebben gedekt. De verzekeringsmaatschappij wist van niets, maar ‘vond het niet erg’.

Maargoed, Jerevan.

Jerevan is compleet anders dan Armenië zelf. De stad is goed georganiseerd: je kunt overal komen met het ietwat chaotische Mashrutka-netwerk, zolang je de lijnnummers een beetje uit elkaar kunt houden. De schommelende metro is een goedkope aanvulling op het openbaar vervoer. De gebouwen zien er relatief goed onderhouden uit, bedelaars zijn een zeldzaamheid en je wordt op straat niet om de haverklap aangesproken.

img_3026

Qua bezienswaardigheden valt Jerevan op het eerste gezicht een beetje tegen: de belangrijkste plekken van de stad zijn het centrale plein (Republic Square), de Northern Avenue die van daar naar Freedom Square en het Opera Huis leidt en de bizarre watervaltrappen ten noorden daarvan. Er is geen echte ‘oude stad’ meer, de houten en stenen huisjes waaruit Jerevan ooit bestond hebben plaats gemaakt voor grote rechte avenues en ronde pleinen in Sovjet-stijl. Ondanks dat het in de zomer makkelijk 38 graden wordt, is alles binnen de rondweg knalgroen en brandschoon. Er zijn nog een paar historische monumenten te vinden, waaronder een synagoge en de Armeense blauwe moskee.

History Museum of Armenia & National Gallery

Toch is er binnen deze rondweg voldoende te zien. Aan het Republic Square ligt het prachtige History Museum of Armenia, met een geweldige historische collectie die de geschiedenis van dit oeroude land beschrijft. Het is indrukwekkend om te zien hoe geavanceerd de oude Armeense rijken waren, al is het verhaal eromheen een beetje geromantiseerd. In hetzelfde gebouw zit ook de National Gallery, die ook een bezoekje waard is. En waarom zou je het laten? De beide musea kosten een studentje slechts 300 AMD, iets meer dan vijftig cent. Een prima alternatief voor de bloedhitte buiten.

Naast de National Gallery zit restaurant Diamond, dat het mooiste dakterras heeft van de stad, met uitzicht over de fonteinen op Republic Square met hun lichtshows. Hoewel Diamond voor Armeense begrippen duur, zo niet praktisch onbetaalbaar is, is het betaalbaar genoeg voor een avondje. Met een krap, angstaanjagend liftje moet je vanaf de begane grond naar boven. Het mag, echt. Diamond is de place to be onder welgestelde Armenen. “You’re healthy!”, klonk het toen ik het terras opliep. Ik stond oog in oog met mijn arts uit Niari Medical Centre.

Armenen: meesters in het flaneren

img_3082

Republic Square is razend populair onder de Armenen, die flaneren tot een ware kunst hebben verheven. Met complete families zwerven ze, zodra de hete zomerzon is verdwenen, slenterend over de lange promenades en door de parken rond de fonteinen, met handjes gepofte mais, hazelnoten of ijsjes in de hand. De licht- en geluidshow op het plein is de belangrijkste attractie, maar ook de kunstenaars op Northern Avenue en de terrassen op Freedom Square zijn mateloos populair. Mensen kijken en genieten: de Armenen zijn er sterren in.

Daarbij moet gezegd worden dat het eten in Yerevan over het algemeen ronduit matig is. De pizza’s van Roma Pizza zijn matig tot niet-te-vreten en overal zit de fooi bij de prijs inbegrepen – wat door het personeel als een reden wordt opgevat om vooral zo onmogelijk mogelijk te zijn. Verder wordt overal binnen heftig gerookt: even wennen als je Europa gewend bent.

Wat dat betreft ben je voor je dagelijkse eten veel beter af bij de verschillende straattentjes langs Tigran Mets of de markthallen. Daarover later meer.

img_3056

Vanaf Freedom Square zit je binnen een paar zebrapaden op het plein voor de watervaltrappen (De Cascades), dat de prachtige naam ‘France Square’ draagt. Dit gebied is voor de Armenen het Parijs van Armenië: met straten met kinderkopjes, grote bomen en schilderij- en boekverkopers op straat lijkt dit gebied er ook wel een beetje op. Dat geldt helaas ook voor de prijzen in de cafés rond de Cascades: het is er ronduit duur.

img_3062

De Cascades zelf zijn wel vet. Buiten staan enkele indrukwekkende kunstwerken die in schril contrast staan met de grove sovjetkunst in de wijken eromheen en vanaf de eindeloze trappen heb je een mooi uitzicht over de stad. Binnen is er een uitgebreide kunstcollectie, maar ik heb niet de tijd genomen om die te bekijken.

Victory Park & Mother Armenia 

img_3071

Vanaf de top van de trap loop je in een forse klim en door een duister tunneltje zo naar het afgeragde amusementspark Victory Park, waar stelletjes stiekem samenkomen onder het waakzame oog van Mother Armenia. Dit enorme standbeeld, waar vroeger de kop van Stalin op stond, is tegelijkertijd het museum voor de verschillende oorlogen die zich op het grondgebied van Armenië hebben afgespeeld. In dit museum is vooral (nogal eenzijdig) aandacht voor de strijd tussen Armenië en Azerbaijan in 1988-1994. Een klein deel gaat over de tweede wereldoorlog, maar als buitenlander wordt je al snel in de richting van de eerste tentoonstelling gestuurd. Buiten staat wat wapentuig van Sovjet-makelij en brandt er een eeuwige vlam. Tenminste, als hij niet door de wind wordt uitgeblazen.

img_3067

Buiten de rondweg is het Museum of Armenian Genocide, de kathedraal van de Armeense Kerk, het stadion van Hrazdan Central en de boeiende GUM Market te vinden. Daarover meer in deel 2.